Il Gabbiano Jonathan Livingston: il caso editoriale del 1972 – Antonio Gazzanti Pugliese

Cinquant’anni fa, il libro che si trovava su ogni telo mare era il romanzo più venduto del 1972: lo scrittore Richard Bach, aveva RIpubblicato “Il Gabbiano Jonathan Livingston”. Antonio Gazzanti Pugliese se lo ricorda, ed è stato un vero e proprio caso editoriale dell’era pre-internet, pre-influencer, pre-cinema.

Nel luglio del 1972, il libro in cima alla lista dei bestseller di narrativa del Times era la favola di 93 pagine di Richard Bach, “Il gabbiano Jonathan Livingston”, che il Times descriveva come “la storia di un uccello che illumina i suoi simili, parassiti di spazzatura altrui e angosciati di mettere alla prova il proprio coraggio per riuscire a volare più alto”.

Non era un titolo nuovo – era uscito il 31 agosto 1970, con una prima tiratura di sole 3.000 copie – ma era quella cosa sconvolgente: un successo dormiente, che ha impiegato quasi due anni per raggiungere il n. 1 posto.

“Il gabbiano Jonathan Livingston” quasi rischiò di non essere affatto pubblicato. In effetti, quasi non era completo: Bach che, ricorda Antonio Gazzanti Pugliese, ha dichiarato che il libro gli arrivò in testa come “una cosa spaventosa e visionaria“, si è fermato dopo aver scritto 10 pagine e non l’ha ripreso per anni. Quando finalmente l’ha finito, il suo agente, Don Gold, ha cercato senza successo di interessare gli editori di libri per bambini.

Un editore che lo rifiutò scrisse: “La personificazione del gabbiano rappresenta un grave problema. La lucida analisi di Jonathan… sembra suggerire che gli uccelli possano davvero analizzare la fisica del volo. Non ci sono prove che questo possa essere vero”.

Diversi anni dopo, il manoscritto è finito con Eleanor Friede, un editore di Macmillan. “Penso che abbia la possibilità di diventare un libro standard di lunga durata per i lettori di tutte le età“, scrisse con notevole preveggenza nel suo promemoria di acquisizione. Ha finito per offrire a Bach un misero anticipo di $ 2.000 (l’equivalente di circa $ 15.000 oggi).

Ma Macmillan non riuscì a ottenere alcuna pubblicità per Bach, acquistò due piccolissimi annunci in occasione della pubblicazione del libro: uno sulla Book Review, l’altro su Publishers Weekly.

Niente di tutto ciò ha fermato il libro. Entro il Natale del 1970, la sua prima stampa era esaurita. Nei successivi 12 mesi, Macmillan tornò in stampa per altre 140.000 copie.

I librai, credendo ancora che una storia su un uccello non potesse essere fiction, non sapevano dove metterlo nel loro negozio“, ha riferito il Times, continua Antonio Gazzanti Pugliese. “Alcuni lo sistemarono sotto i libri della natura, altri sotto la religione, altri sotto la fotografia, altri sotto i libri per bambini“. Il consiglio di Friede? “Questo libro è da mettere vicino al registratore di cassa.

È grazie al passaparola che “Il Gabbiano Jonathan Livingston” fece il suo debutto nella lista dei best seller del Times il 20 aprile 1972. Nel luglio 1972, era tornato in stampa 13 volte per un totale di 440.000 copie. Il mese successivo, quando Avon si è assicurata i diritti del libro in brossura per un record di 1,1 milioni di dollari, Bach ha detto al Times: “Jonathan non è né sesso né violenza, ed è in grado di essere apprezzato in un mondo che la maggior parte della gente dice sia sesso e violenza”. Un caso unico.

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